Haj Haj

Hai Hai je 2018. bio prepun priznanja. Fotografirao Brian Lambert

U centru pažnje: Hai Hai

NIZOZEMSKA

Rekavši to Haj Haj, vijetnamski restoran s uličnom hranom koji je zauzeo prostor otrcanog starog striptiz kluba na uglu 22. i Sveučilišne, imao je dobru godinu, što je, prema podcjenjivanju, pomalo kao da primijetite da Beyonce ima nekoliko obožavatelja.

Otvoren u hladnoj kasnoj 2017., drugi restoran iz tima muža i žene Birka Grudema i Christine Nguyen (Hola Arepa u četvrti Lyndale je br. 1) bio je star jedva šest mjeseci kada je Eaterov lutajući kritičar restorana Bill Addison izjavio Hai Hai jedan od “18 najboljih novih restorana u Americi".

Addison je rekao: „Sa stotinama i stotinama obroka iza sebe tijekom prošle godine, bilo je važno kada se obrok istaknuo kao jedinstveno poseban, u trenucima u kojima je neosporna vještina artikulirala emocije i ideje iza hrane: kada su detalji kulminirali u opojnu juhu, ili pečenu plošku govedine namazanu pastom od češnjaka ili čilija, ili salatu od cvjetova banane s 10 vrsta hrskavosti.”

Nadalje je rekao: “Kuharica Christina Nguyen otvorila je Hola Arepa sa svojim suprugom barmenom Birkom Grudemom 2014., dijeleći jednostavne sendvič verzije venezuelanskih sveprisutnih pečenih kukuruznih kolača. Međutim, njihov drugi pothvat je Nguyenov revolucionarni restoran. … Toliko toga o ovom mjestu podiže: tapete na plaži, kokteli s citrusima i samouvjereno, šumeće osoblje. Ali Nguyenova uzbudljiva osobna hrana daje Hai Haiju njegovu dubinu duha.”

Do tog trenutka Hai Hai je već dobio oduševljene kritike lokalnih kritičara i sladokusaca, od kojih su mnogi bili oduševljeni njegovim veselim, svijetlim dekorom, terasom na otvorenom i izdašnim nizom palmi kao Nguyenovo kuhanje i Grudemov meni pića.

Onesvijestila se Hannah Sayle na Gradske stranice krajem svibnja, “Sa svojim drugim restoranom, vlasnici Hola Arepa i Hai Hai Christina Nguyen i Birk Grudem pokazali su oštroumno, gotovo znanstveno shvaćanje kako pokrenuti restoran. Evo nas, blaženo žvakamo hrskavi prženi tofu s kremastim umakom od listova limete i vrtimo liči na dnu naše sangrije kao da je ova tropska oaza upravo niknula iz betona. Naravno da nije. Pedantno planiranje i moderna logistika pretvorili su ovaj bivši striptiz klub, 22nd Avenue Station ili 'The Double Deuce', u bujni zatvoreni raj i užurbanu terasu, gdje su pića brza, a i hrana.”

Dodajući: "Jelovnik pića mogao bi opravdati vlastiti članak, od osvježavajućeg Indeed Bia Sidea, skuhanog posebno za Hai Hai s limunskom travom, citrusima i đumbirom, do moje nove omiljene krvave Mary u gradu, koju je iz banalnosti doručka uzdigao sok od mrkve, đumbir i riblji umak. … Na jelovniku se nalaze i najmanje dva Hola trika za uštedu vremena: serijski pripremljena sangrija i kovitlajuće posude s pijanom bljuzgavicom.”

Drugim riječima, stalan tok vlažnih poljubaca.

Ali onda je, kao svojevrsni uvod u blagdansku sezonu njihove prve godine, Jeff Gordinier iz časopisa Esquire dolutao u grad i stavio Hai Hai na br. 9 na popisu godine 20 najboljih novih restorana u zemlji.

Gordinier je napisao: “Istinita priča: Dok sam stajao ispred Hai Haija u rano proljeće, kamion je projurio Sveučilišnom avenijom i poprskao me od glave do pete prljavim snijegom i vodom iz oluka. To je dokaz sunčane energije Hai Haija za koju nisam mario. Do tada sam se već zasitio kolačima od vodene paprati kuharice Christine Nguyen; njezini prženi wontoni, iznutra svi rastopljeni s krem ​​sirom i pilećim jetricama; njezin balinežanski pileći batak koji zadivljuje pod hrskavom kožom i na podlozi od riže jasmina s kokosom. Cvjetovi banane, šećerna trska, ljepljiva riža i zelena papaja — Nguyenov jelovnik čita se kao ulična oda jugoistočnoj Aziji, pop pjesma koja može razvedriti čak i najmračnije dane u L'Étoile du Nord.”

Jasno, bogovi kritičari su se smiješili.

Sa svoje strane, Gordinier je dodao špricanje svježeg šlaga na vrhu svog rejva, nazivajući Nguyena "zvijezdom godine u usponu" zemlje.

“Nakon što sam jeo u Hai Haiju, pretražio sam Nguyena; U tom sam trenutku znao ništa o njoj i zaključio sam da mora imati životopis u kojem se provjeravaju imena nekih od najboljih restorana diljem svijeta. Bio sam u krivu. Počela je upravljati arepa kamionom. Duboko razumijevanje okusa koje ona pokazuje u Hai Haiju rezultat je životnog iskustva i sirovog talenta, a ne nekog tony pedigrea. U doba kada se previše mladih kuhara javlja salatama od cikle i predvidljivim kuglicama burrate, Nguyen kuha sa svježim pogledom na to što znači nahraniti ljude.”

Nguyen je u objavi na Instagramu Esquireovo kimanje nazvao "nadrealnim i cool".

Kad smo nedavno svratili, hladnog popodneva radnog dana, doslovno kad je Hai Hai otvorio za dan u 3 sati, kupaca je bilo samo desetak. Pitali smo dežurnog menadžera - ni Nguyen ni Grudem još nisu bili na licu mjesta - što je reklamirani Esquire napravio za posao prošlog vikenda?

"Oh, ljudi su pričali, pa je to bez sumnje pomoglo", rekao je upravitelj. “Ali, naravno, većinu je vremena padao snijeg. Ali mi smo oduševljeni.”

Kao što možete očekivati.