Una acera agrietada y desmoronada en el borde del parque Rev. Dr. Martin Luther King, Jr. en Kingfield. Foto por Steve Brandt

Esperando, y esperando, las reparaciones de los parques

En 2015, cuando conté la historia de que la Junta de Parques y Recreación de Minneapolis estaba considerando la idea de un gran referéndum para reconstruir los parques del vecindario destrozados, inmediatamente me vino a la mente una imagen poderosa de ese deterioro.

Es una acera a lo largo del extremo norte del parque Rev. Dr. Martin Luther King, Jr., por la que caminé muchos domingos para cruzar un puente sobre la carretera interestatal 35W hacia la iglesia.

La razón por la que esta acera saltó a la mente fue su condición. Sus losas fueron levantadas o desplomadas. Muchos paneles tenían una telaraña de grietas profundas. En algunos, el hormigón se había degradado a polvo. En otros, se pulverizó tan completamente que la tierra desnuda reemplazó cualquier superficie restante. Los sellos de fecha que registraban cuándo se vertieron las losas eran tan antiguos que eran ilegibles. Una portavoz del parque dice que no hay registro de cuándo se pusieron los más viejos.

Me preguntaba cómo una Junta del Parque podía ignorar una caminata tan peligrosa. Pero es una gran ciudad con más de 150 parques de barrio.

Desafortunadamente, esta terrible acera permanece sin reparar hoy.

No esperaba que mi acera maltratada fuera el primer elemento reparado después de que la alcaldesa Betsy Hodges y los comisionados de parques acordaron en 2015 un rescate de compromiso de $300 millones para parques y calles.

Pero me animó cuando apareció en un anuncio de la Junta de Parques de abril de 2017 que decía que las aceras perimetrales que necesitaban reparaciones críticas se repararían en 21 parques, incluido King, como parte de un programa de rehabilitación más amplio que comenzaría el próximo mes. Pero no pasó nada en King.

En julio, la Junta de Parques anunció que el trabajo en esas aceras perimetrales estaría terminado a fines de septiembre, pero solo en 15 parques, incluido King. Sin embargo, mi acera nuevamente permaneció intacta.

No fue sino hasta febrero que la Junta de Parques reconoció que había logrado arreglar las aceras el año pasado en solo siete parques, solo uno de ellos en el suroeste de Minneapolis. Eso es desconcertante, dado que verter las aceras es una de las reparaciones más básicas de los parques.

Una portavoz del parque atribuyó el incumplimiento a problemas del contratista. Entre los parques a los que no se les prometieron mejoras en las aceras estaban Bryant, Loring, Fuller y Lyndale Farmstead en el suroeste, Columbia Park, Northeast Athletic Field y Windom en el noreste, Gateway Park en el centro, Sumner Field y Willard en el lado norte y East Phillips, Steele, la escuela Hiawatha, Powderhorn y Longfellow en el centro sur de Minneapolis.

Toda política es local, dice el viejo dicho. He estado yendo a King Park durante 42 años, aunque está lejos de ser el único parque que uso. He visto mejoras y cambios desconcertantes.

La mayor mejora agregó un gimnasio espacioso en la década de 1990, lo que hizo que el día de las elecciones fuera menos estrecho para los votantes y les dio a los niños un refugio fuera de las calles. Un sistema de rociadores instalado en el extremo sur del parque prometía un mejor césped y un campo de primera para los prósperos equipos de fútbol juvenil del parque. Un patio de recreo que combina equipo de imán para niños con un tema de derechos civiles abrió en 2015.

Por otro lado, las mejores canchas de tenis del parque fueron requisadas hace mucho tiempo para una burbuja de tenis cubierta de pago por jugar, aunque eso al menos extiende la temporada de juego y ofrece lecciones para todas las edades. Más desconcertante fue la decisión que se tomó fuera del vecindario de colocar una cancha de béisbol cercada financiada por los Mellizos sobre la cancha de fútbol rociada en 2007, inutilizando la cancha de fútbol para la creciente población latina del área criada en futbol. El parque también perdió su pista de patinaje.

Hay varias razones por las que las aceras de un parque pueden fallar. Una es la edad, aunque las canchas de tenis WPA de 1938 en un parque cercano se podían jugar hasta la década de 1990. Otro es el trabajo o los materiales de calidad inferior por parte de las cuadrillas que los construyen. Un tercero es el uso de equipos mecanizados para limpiar la nieve o para renovar el complejo de tenis.

Pero la razón más probable del fracaso de esta pasarela es el hecho de que el parque era originalmente un humedal. De acuerdo con la historia de parques de David C. Smith, la Junta de Parques en 1919 transportó 15,000 yardas cúbicas de relleno para el extremo norte bajo del parque poco después de que se comprara el sitio. Es una táctica utilizada para crear innumerables acres de parques, desde áreas dragadas en Lake of the Isles hasta áreas llenas como Pearl Park y el fondo del río glacial debajo de The Parade. Pero los suelos de relleno y dragados se asientan, especialmente si se vierten sobre los suelos de turba de un humedal. Es por eso que el edificio original de King Park tuvo que construirse sobre pilotes.

Todos esos factores, además de un mantenimiento con fondos insuficientes, han creado una acera que destroza los cochecitos y que es imposible de transitar con una silla de ruedas.

Esa acera que se desmorona tiene un propósito que va más allá de la mayoría de las aceras de los parques. Es la pasarela hacia el puente peatonal I-35W, que pronto será reemplazado por un nuevo tramo que es lo suficientemente ancho para servir tanto a peatones como a ciclistas, a diferencia del estrecho cruce en forma de jaula que hay ahora. Esa pasarela también cumple una especie de función de equidad. La construcción de la autopista aisló los vecindarios cercanos de bajos ingresos, predominantemente negros, del parque, y el puente peatonal restauró el acceso al parque.

El puente y la acera en ruinas también desempeñan un papel de transporte más importante al llevar el RiverLake Greenway, una ruta para andar en bicicleta entre el lago Harriet y el río Mississippi que creé en la década de 1990.

No es que la Junta del Parque no conozca esta sección maltratada de la acera del parque. Me he asegurado de eso. El presidente de la junta del parque, Brad Bourn, solía vivir a unas pocas casas de distancia.

La Junta de Parques ahora dice que arreglará las aceras interiores y perimetrales en hasta 51 parques este año. Promete arreglar lo peor primero. Ya veremos.