Este extracto de un mapa de 1835 pertenece a las colecciones de la Sociedad Histórica de Minnesota. El mapa fue dibujado por el agente indio Lawrence Taliaferro y describe que el lago Calhoun tiene "buen pescado de toda descripción". Crédito:

Es hora de cambiar el nombre del lago Calhoun

Los nombres importan. Articulan la geografía social de una comunidad. Declaran quién es recordado y quién es reverenciado.

Y es por eso que el cuerpo de agua ahora conocido como lago Calhoun necesita un nuevo nombre. O, en realidad, un nombre antiguo que puede ayudarnos a comprender la compleja historia racial de la tierra que se convirtió en Minneapolis.

Una de las joyas de la corona de los parques de Minneapolis, el lago Calhoun recibió su nombre actual de un equipo de topógrafos del ejército de los EE. UU. que cartografiaron la reserva militar alrededor del recién establecido Fort Snelling a principios del siglo XIX. Cuando llegaron a un lago que la gente local llamó Bde Maka Ska, que se traduce de Dakota como "lago de banco blanco", no prestaron atención a la nomenclatura establecida. En cambio, designaron el lago como "Calhoun" en su mapa para honrar a su patrón, el Secretario de Guerra John C. Calhoun. Este movimiento plantó la bandera estadounidense en el terreno cultural de la región. También se ganó el favor de un poderoso político que en última instancia se desempeñaría en ambas cámaras del Congreso y como vicepresidente y secretario de Estado. De esta manera, un habitante de Carolina del Sur quedó inscrito en el paisaje de un lugar que nunca visitaría.

Durante los 20 años que siguieron, John C. Calhoun se estableció como el defensor más apasionado de la nación de la esclavitud basada en la raza. Si bien muchos de sus contemporáneos defendieron la esclavitud como un mal necesario, Calhoun declaró que la esclavitud basada en la raza era "un bien". En un discurso de 1837 afirmó que “nunca antes la raza negra de África Central, desde los albores de la historia hasta nuestros días, había alcanzado una condición tan civilizada y tan mejorada, no solo física, sino moral e intelectualmente”.

En las dependencias de los oficiales en Fort Snelling, la ardiente oración de Calhoun probablemente fue recibida con un coro de amén. Muchos oficiales poseían esclavos, ya que el Ejército de los EE. UU. les proporcionó un incentivo financiero para que aceptaran la institución de la esclavitud humana. Recibían un pago de bonificación si empleaban a un “sirviente privado”, una política que los alentaba a comprar y mantener esclavos en instalaciones militares en todo el país.. La esclavitud estaba prohibida en los Territorios del Noroeste, que incluían la tierra de los Dakota. Pero las leyes no cambiaron las condiciones de Courtney, Eliza, Mary, Louisa, William, Peter, algunos de los hombres y mujeres que conocemos trabajaron como esclavos en Fort Snelling.

Sus historias son en gran parte olvidadas por los habitantes de Minnesota, quienes piensan que la sangrienta historia de la esclavitud pende solo del cuello del Sur. Pero un grupo de minneapolitanos cuestiona cómo nuestra comunidad rinde homenaje a la supremacía blanca. Mike Spangenberg comenzó una petición en Change.org que pide a los comisionados del parque de Minneapolis que eliminen el nombre Calhoun de este lago de Minneapolis. Esta petición se basa en los esfuerzos del Comisionado del Parque brad bourn, que lleva años reclamando este cambio.

Spangenberg se inspiró en la medida en Alabama, Carolina del Sur y Mississippi de retirar la bandera de batalla confederada de los edificios públicos. Si Carolina del Sur puede descartar un símbolo amargamente disputado de la supremacía blanca, el lago Calhoun puede convertirse en el lago Bde Maka.

Eliminar la denominación Calhoun honraría a los primeros habitantes de Minnesota cuyos nombres se han perdido en la historia. Courtney, Eliza, Mary, Louisa, William, Peter probablemente habrían denunciado cualquier intento de describir sus condiciones laborales en Fort Snelling como "civilizadas" o intelectualmente elevadas. Y restaurar el nombre original del lago brinda una oportunidad para que los minneapolitanos reconozcan que viven en la patria de los Dakota.

Este mapa de 1835 dibujado por el agente indio Lawrence Taliaferro muestra el pueblo de Dakota en las costas de Bde Maka Ska. Dirigido por Mahpiya Wicasta, o Cloud Man, este asentamiento fue un experimento agrícola que fusionó el estilo de vida de los nativos americanos con las prácticas agrícolas defendidas por los colonos estadounidenses. Este fue el lugar donde los misioneros Samuel y Gideon Pond registraron sistemáticamente en papel por primera vez el idioma dakota.

Aunque tuvo éxito en muchos sentidos, el pueblo fue abandonado en 1839 después de que estallaran las hostilidades entre los anishanabe y dakota. Ahora hay un pequeño marcador de los hermanos Pond, pero nada que indique la presencia histórica de la gente de Dakota.

Los defensores de conservar el nombre de Calhoun argumentan que ilumina la historia a veces incómoda de la tierra que se convirtió en Minneapolis. Yo digo que podemos hacerlo mejor. Necesitamos un nombre para nuestros bienes comunes urbanos que nos inspire a imaginar una comunidad inclusiva que esté lista para lidiar con las historias de raza que yacen sumergidas en la ciudad de los lagos. 

El Proyecto Historyapolis busca llamar la atención sobre la historia de Minneapolis y está trabajando para descubrir historias que puedan explicar cómo se formó la ciudad. Para más detalles visita www.historiapolis.com. Este proyecto ha sido posible gracias al Fondo del Patrimonio Cultural y de las Artes de la Enmienda del Legado, que es administrado por la Sociedad Histórica de Minnesota. Encuéntralo en FB en www.facebook.com/TheHistoryapolisProject