El largo legado de desconfianza hacia la policía en el North Side

Era el verano de 1922 en el lado norte cercano de Minneapolis. Después de tres noches de disturbios raciales, un grupo que se hacía llamar Liga Nacional por la Igualdad de Derechos hizo un llamado a la acción. Este comité ad-hoc pidió a la comunidad que se reuniera para una “Reunión de ciudadanos por la seguridad pública” en Elks' Hall el 25 de junio. El aviso en The Minnesota Messenger declaró que “el clero y todos los negros prominentes están invitados y se espera que estén presentes para hacer una demanda de justicia y aplicación de la ley”.

El tema de discusión: los continuos ya menudo violentos enfrentamientos entre la policía y la comunidad afroamericana.

El área alrededor de Elks' Hall, que estaba ubicada en la intersección de 6th Avenue y Lyndale Avenue North, fue uno de los únicos lugares donde los afroamericanos fueron recibidos en Minneapolis durante la década de 1920. Los afroamericanos, que representarían solo el 1 por ciento de la población de la ciudad para fines de la década, luchaban por establecerse en una ciudad donde el apoyo popular al Ku Klux Klan estaba aumentando. Los trabajos eran escasos y las condiciones de vivienda eran deplorables.

La policía era considerada como uno de los peligros de la calle en este barrio de raza mixta de garitos y salas de billar. Pero en la semana anterior a la reunión en el Elks Club, estalló la ira por el comportamiento de las fuerzas del orden, que parecían más preocupadas por defender la supremacía blanca que por garantizar la seguridad pública. “Los negros respetuosos de la ley”, declararon, “exigen sus derechos y no se les debe hacer sufrir por los actos de policías prejuiciosos y personajes imprudentes y viciosos sin importar la raza”.

En la madrugada del 19 de junio de 1922, apareció un oficial de policía en Lyndale Avenue North. El oficial Fitzpatrick, a quien los transeúntes describieron como borracho, declaró que era hora de que la multitud se fuera a casa. Su primera preocupación fue un grupo de hombres que “acababan de invitar a unas chicas blancas a un baile” en el Elks Club. Cuando los hombres ignoraron su orden de "seguir adelante", los atacó y los arrojó en un carro de arroz que esperaba. Luego llamó al cuartel general para pedir refuerzos, advirtiendo que estaba a punto de estallar un "disturbio".

La noche después de que Fitzpatrick hizo su “llamada de disturbios”, otro oficial de policía agredió a un hombre a varias cuadras de distancia. “Después de que se recibieron quejas” de que un hombre negro estaba “hablando con niñas blancas”, el oficial McNamee se acercó al hombre y trató de arrestarlo por “conducta desordenada”.

Cuando el hombre trató de escapar, el oficial de policía disparó su arma cuatro veces. Falló su objetivo, quien agarró el arma y desapareció entre la multitud de espectadores. McNamee pidió refuerzos del “escuadrón de armas” de la policía. El hombre escapó de la captura pero el vecindario fue sitiado. Se redoblaron los patrullajes policiales y se obligó a los negocios a cerrar sus puertas, en aras de la seguridad pública.

El incipiente movimiento de derechos civiles de la ciudad se movilizó en respuesta a estos ultrajes. “No hay excusa para que un policía notifique que tiene la intención de limpiar a todos los negros con amenazas de matarlos”, declaró el aviso en el Minnesota Messenger. “UN NEGRO PUEDE OBTENER JUSTICIA EN LOS TRIBUNALES DE ESTA CIUDAD PERO MUCHOS DE ELLOS SUFREN SEVERAS CRUELDADES ANTES DE LLEGAR A ELLOS.”

A pesar de este feroz mensaje de desafío, la reunión de protesta del 25 fue mansa. El presidente de la NAACP expresó su deseo de "tomar los pasos adecuados para mejorar las condiciones de carrera" y su grupo se encargó de continuar las negociaciones con la ciudad. Durante las semanas que siguieron, los líderes de la NAACP se reunieron con funcionarios de la ciudad, incluido el alcalde George Leach, quien se convertiría en el objetivo del Ku Klux Klan en 1923.

El grupo presionaría a la ciudad para que aumentara el número de mujeres afroamericanas en la fuerza policial. Pero, en última instancia, estas conversaciones producirían poco más en cuanto a mejoras reales.

En los años intermedios, el panorama de la carrera se ha transformado de muchas maneras diferentes. A pesar de los cambios legales, económicos, políticos y sociales, las relaciones entre los residentes afroamericanos del cercano North Side y la policía de Minneapolis siguen siendo polémicas.

Mientras lidiamos con la muerte de Jamar Clark, esta historia importa. El cercano North Side se ha formado durante la mayor parte de este último siglo por este legado de desconfianza, que no se puede disolver de la noche a la mañana. El tiroteo de Clark ha convocado esta difícil historia, desatando una ira y un miedo que serán difíciles de contener sin confrontar el pasado.

El Proyecto Historyapolis busca llamar la atención sobre la historia de Minneapolis y está trabajando para descubrir historias que puedan explicar cómo se formó la ciudad. Para más detalles visita www.historiapolis.com. Este proyecto ha sido posible gracias al Fondo del Patrimonio Cultural y de las Artes de la Enmienda del Legado, que es administrado por la Sociedad Histórica de Minnesota. Encuéntralo en FB en www.facebook.com/TheHistoryapolisProject