Recordando a Floyd B. Olson

En agosto de 1936, Minneapolis perdió a un hijo nativo. “Una tarde árida, la gente enterró a Floyd Olson debajo de los árboles junto a un lago”, recordó el periodista Eric Sevareid. “Cuando los vendedores ambulantes gritaron el anuncio desde sus esquinas, los ruidos de la calle se apagaron y sus voces con la impactante frase eran insoportablemente altas y claras en la quietud antinatural. Vi a un conductor de tranvía bajarse de su automóvil y regresar del quiosco con lágrimas corriendo por sus mejillas. Muchos miles tenían la sensación de que alguien en su familia había muerto”.

Los dolientes se concentraron en el Auditorio Municipal para conmemorar el legado de Olson. Un grupo más íntimo se reunió en el cementerio de Lakewood para enterrarlo en un ataúd con tapa de vidrio.

Durante esa calurosa semana de verano, la ciudad se entregó al duelo. Pero no todos estaban tan tristes como el maquinista —o Sevareid— al despedirse del gobernador de Minnesota, de 44 años. El político populista fue vilipendiado por muchos que lo vieron como un demagogo despiadado que había servido a instancias de los capos del crimen de la ciudad.

En las profundidades de la Gran Depresión, Olson había llegado a encarnar la esperanza de los estadounidenses que buscaban un cambio económico y político real en los Estados Unidos. Un orador cautivador y una personalidad carismática, Olson fue un magistral creador de coaliciones. Más importante para los jóvenes como Sevareid que querían una transformación fundamental del sistema político y económico, no tuvo miedo de llamar a la acción dramática a raíz del colapso económico mundial. “No soy un liberal”, declaró Olson en la convención Farmer-Labor en 1934. “Soy lo que quiero ser: un radical”.

Hijo de inmigrantes escandinavos, Olson se había criado cerca del lado norte de Minneapolis, rodeado de vecinos judíos y afroamericanos. Después de convertirse en fiscal del condado de Hennepin en 1920, las prioridades de Olson fueron moldeadas por estos años de formación en este vecindario diverso y en apuros. En una ciudad que no es conocida por su tolerancia, Olson era muy consciente de los peligros del creciente Ku Klux Klan. Como principal agente de la ley del condado, trabajó para exponer las operaciones de la organización supremacista blanca en la ciudad, ganando el apoyo entusiasta de las comunidades judía y afroamericana de la ciudad.

La sensibilidad de Olson hacia aquellos en los márgenes sociales fue entrañable para algunos y enfureció a otros. El fiscal del condado no era un santo. Y su mayoría de edad en un barrio conocido por sus casas de juego, burdeles y lugares de copas fuera de horario lo hizo sospechar. Los críticos se apresuraron a vincular la historia personal de Olson con el crecimiento del crimen de la era de la Prohibición bajo su supervisión.

La carrera política de Olson estaba en ascenso cuando le diagnosticaron un cáncer de páncreas inoperable a fines de 1935. Ya como gobernador, Olson estaba a punto de ganar un escaño en el Senado de los Estados Unidos. Los jóvenes progresistas lo presentaron como la gran esperanza para una década oscura, la persona más adecuada para desafiar a Franklin Roosevelt como candidato presidencial de un tercer partido. La muerte de Olson perforó esta visión. “Salí a las calles resecas y sin vida con una sensación de consternación entumecida”, recordó Sevareid. “¿Nunca se puede ganar? Qué débiles éramos, cuando tanto había dependido de un solo ser humano”.

Si Olson hubiera sobrevivido, ¿podría haber cambiado la política nacional? No hay manera de saber. Pero es algo para reflexionar durante una visita al bucólico cementerio de Lakewood, donde se derramaron tantas lágrimas por uno de los políticos más convincentes y enigmáticos del estado.

(Imágenes cortesía de la Sociedad Histórica de Minnesota)

El Proyecto Historyapolis busca llamar la atención sobre la historia de Minneapolis y está trabajando para descubrir historias que puedan explicar cómo se formó la ciudad. Para más detalles visita www.historiapolis.com. Este proyecto ha sido posible gracias al Fondo del Patrimonio Cultural y de las Artes de la Enmienda del Legado, que es administrado por la Sociedad Histórica de Minnesota. Encuéntralo en FB en www.facebook.com/TheHistoryapolisProject