Anthony Brutus Cassius en su bar del centro, en algún momento de la década de 1950. Gracias al Departamento de Colecciones Especiales de la Biblioteca del Condado de Hennepin (especialmente a la bibliotecaria Bailey Diers) por proporcionar esta imagen. Crédito: Biblioteca del condado de Hennepin // Colecciones especiales

Recordando a un héroe de los derechos civiles

Actualizado: 9 de febrero de 2015 – 2:32

A los minneapolitanos les encanta imaginar que su comunidad nunca estuvo encadenada por las restricciones de Jim Crow. Al veterano líder de los derechos civiles, Anthony Brutus Cassius, le gustaba complicar esta visión idílica. En la década de 1970, cuando Minneapolis gozaba de renombre nacional como metrópolis modelo, les decía a los recién llegados que la ciudad tenía cara de Jano por sus prejuicios raciales: "No se dejen engañar por las apariencias". Y más tarde, en una historia oral realizada justo antes de su muerte, fue más directo. “Hubo grandes restricciones impuestas a los negros”, declaró.

Febrero es el Mes de la Historia Negra. Cada año nos impulsa a recordar cómo los afroamericanos han dado forma a nuestra comunidad. Nuestro paisaje urbano ofrece algunos recordatorios de los gigantes del pasado. La activista laboral y política Nellie Stone Johnson tiene una escuela en el norte de Minneapolis que lleva su nombre. Una calle corta paralela a Midtown Greenway atestigua el legado del editor de un periódico y defensor de los derechos civiles Cecil Newman. La casa de Lena Olive Smith, presidenta de la NAACP y abogada de derechos civiles, se ha incluido en el Registro Nacional de Lugares Históricos. Pero no hay nada en el paisaje urbano que conmemore a AB Cassius, quien trabajó durante sesenta años para construir una comunidad interracial y mejorar la vida de los afroamericanos.

Nacido en 1907 en una familia de 18 hijos, Cassius huyó de la violencia racial en Oklahoma a los 13 años. Aterrizó en St. Paul, donde durmió en el sótano de un hotel donde trabajó como conserje, se matriculó en Mechanics Arts High School y se destacó tanto en lo académico como en el fútbol. Este impresionante récord apenas abrió las puertas de la educación superior. La única escuela que le ofreció una beca parcial fue la escuela de teología en Macalester College. Cassius duró dos años antes de decidir que el ministerio no era para él.

Cassius dejó la universidad en 1929 en la cúspide de la caída del mercado de valores. Encontró uno de los únicos trabajos disponibles para los afroamericanos y se mudó al otro lado del río Mississippi para convertirse en mesero en el Hotel Curtis, que tenía un personal completamente negro que atendía a una gerencia y una clientela completamente blancas. Los meseros en el Curtis ganaban solo $17 por mes mientras que sus contrapartes blancas traían a casa $75. Cassius abordó esta injusticia lanzándose al movimiento laboral, organizando un sindicato de camareros. El sindicato negoció salarios más altos y eventualmente entabló una demanda contra el hotel, recuperando los salarios de sus miembros.

Cassius combinó la organización laboral con una pasión por los derechos civiles. Para organizar protestas contra el relanzamiento en 1930 de “El nacimiento de la nación”, la película que exaltaba al Ku Klux Klan, se unió a un grupo que se autodenominó Minnesota Club. Este era un cuadro de élite de minneapolitanos que incluía a Lena Olive Smith (la primera mujer afroamericana en convertirse en abogada en Minnesota); un prominente médico local llamado Dr. William Brown; el periodista Herbert Howell y otro hombre llamado Clifford Rucker. “Nos reuníamos una vez al mes en Fosters Sweet Shop”, que estaba ubicado en 6th y Lyndale en el lado norte de la ciudad, recordó Cassius en 1982. “Nos reuníamos en la parte de atrás y todo lo que querían que hiciéramos si nos encontrábamos allí era comprar un plato de helado.”  

Podrían haber sido estas sesiones en Foster's Sweet Shop, donde los activistas podían cambiar el precio de un tazón de helado por un espacio para elaborar estrategias para los derechos civiles, las que le enseñaron a Cassius la importancia del emprendimiento social. En 1937, abrió su propio negocio y estableció Dreamland Cafe en 38th Street y 4th Avenue, el corazón de la comunidad afroamericana en el lado sur. The Cafe rápidamente se hizo conocido como un buen restaurante que recibía a los afroamericanos en un momento en que los elegantes restaurantes del centro estaban fuera del alcance de cualquiera que no fuera blanco. Se convirtió en una parada favorita para celebridades como Lena Horne, que se hospedaba con familias afroamericanas en el vecindario durante sus visitas ya que, como recordó Cassius: “un negro no podía quedarse en un hotel del centro de Minneapolis”.   

Pero Dreamland era más que un lugar para cenar. “The Dreamland”, recordó el activista del vecindario Nelson Peery, “era nuestro único centro social”. Un espacio público raro que acogió a personas de todas las razas en un momento en que la ciudad estaba rígidamente segregada, sentó las bases para el cambio social. Cassius “siempre se comportó como si fuera responsable de la gente de nuestro vecindario”, recordó Peery en su autobiografía. “Preocupado por la gente negra, siempre contribuyendo a alguna causa, el Sr. Cassius fue el primer 'hombre de raza' que conocí”. El establecimiento de Cassius dio la bienvenida a jóvenes conversadores y soñadores como Peery, quien pasaría su vida trabajando por la justicia social y los derechos civiles.

Envalentonado por su éxito con Dreamland, Cassius buscó abrir un bar completo en el centro de la ciudad en 1946. Su solicitud para una licencia de licor fue rechazada después de que le dijeron que los afroamericanos solo podían operar “barbacoas, limpiabotas y barberías”. No fue hasta 1949, después de una prolongada lucha por la concesión de licencias y la financiación, que se inauguró el Cassius Club Cafe en la calle 3.

Con este nuevo establecimiento, Cassius abrió todo tipo de nuevos caminos. Fue el primer afroamericano en Minneapolis en recibir una licencia de licor; también fue el primer afroamericano en obtener un préstamo sustancial de un banco importante para iniciar un negocio. Y antes del movimiento de derechos civiles de base de la década de 1950, creó el primer lugar en el centro de Minneapolis donde los blancos y los afroamericanos podían mezclarse en un entorno elegante.

Cassius siguió siendo un firme partidario del movimiento laboral y del movimiento por los derechos civiles, utilizando su éxito empresarial para retribuir a la comunidad. Financió becas universitarias y defendió programas de empleo. En 1980, Cassius se jubiló y cerró su bar; declaró su intención de terminar su carrera universitaria. Murió tres años después y el edificio que albergaba su bar, ubicado en 318 S. 3rd street, se incendió en 1991.

El Proyecto Historyapolis busca llamar la atención sobre la historia de Minneapolis y está trabajando para descubrir historias que puedan explicar cómo se formó la ciudad. Para más detalles visita www.historiapolis.com. Este proyecto ha sido posible gracias al Fondo del Patrimonio Cultural y de las Artes de la Enmienda del Legado, que es administrado por la Sociedad Histórica de Minnesota. Encuéntralo en FB en www.facebook.com/TheHistoryapolisProject

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Fuentes: “Anthony Cassius, cantinero-filósofo negro, murió” Star Tribune, 4 de agosto de 1983; Kevin Diaz, “El fuego destruye un bar histórico”, Star Tribune, 15 de octubre de 1991; "A Brutus Cassius abre Dreamland Cafe Mpls Newest", Minneapolis Spokesman-Recorder. 8 de diciembre de 1939; Nelson Peery, Black Fire: The Making of an American Revolutionary ((Nueva York: The New Press, 1994); Jennifer A. Delton, "Labor, Politics, and African American Identity in Minneapolis, 1930-50", Minnesota History, Winter 2001-2002; entrevista de Carol Ross con Anthony Brutus Cassius, 1 de diciembre de 1981 y 3 de febrero de 1982, Proyecto de Historia Oral sobre el Radicalismo del Siglo XX en Minnesota, Sociedad Histórica de Minnesota.