Esta fotografía de 1933 muestra a los ciclistas de Minneapolis recreando los recorridos históricos de sus antepasados ​​del siglo XIX. Crédito: Foto cortesía del departamento de Colecciones Especiales de la Biblioteca del Condado de Hennepin.

Pedaleadores pioneros

Actualizado: 2 de junio de 2015 – 3:30

En medio de una locura nacional por las bicicletas, un grupo de mujeres jóvenes de Minneapolis decidió organizar un club ciclista que llevaría a "carreras" grupales a Cedar Lake y Lake Harriet dos veces por semana.

Sin embargo, antes de que pudieran embarcarse en su primera salida, tenían que resolver una cuestión apremiante. ¿Qué ponerse?

La respuesta fue proporcionada por Abby Mayhew, a quien se le puede atribuir el mérito de traer la aptitud física para las mujeres a la ciudad. Después de llegar a Minneapolis en 1892, Mayhew comenzó clases de gimnasia en la Asociación Cristiana de Mujeres Jóvenes. Atrajo tanto a mujeres asalariadas como a sus hermanas socialmente prominentes a su gimnasio del centro.

En la primavera de 1894, decidió llevar a sus atletas femeninas, en palabras de un artículo periodístico, “a los bulevares, caminos rurales y al seno de las aguas”. El resultado fueron clubes de salidas de verano para la creciente membresía de la YWCA. Gracias a Mayhew, los minneapolitanos se acostumbraron a ver grandes grupos de mujeres andando en bicicleta, remando y jugando al tenis en los parques de la ciudad.

Este tipo de actividad física era imposible sin la vestimenta adecuada. Así que Mayhew diseñó un disfraz bombacho para las atletas femeninas. Este número atrajo la atención fascinada de los periodistas de la ciudad, quienes visitaron repetidamente la YWCA para esbozar la indumentaria de las mujeres que hacían ejercicio para sus lectores fascinados. Y un reportero estuvo presente cuando los miembros del club de ciclistas recién constituido votaron "en medio del rubor de los miembros de la feria" para usar los bombachos de Mayhew "en cada carrera del club".

El “atuendo sirio”, como lo llamó Mayhew, era a la vez “atractivo y sensato”, aunque era más corto que otros trajes bombachos vistos en la ciudad, ya que se abrochaba “hasta la rodilla”. Pero los aspirantes a ciclistas se armaron de valor con la resolución de que “la unión hace la fuerza”. Decidieron “hacer juntos su primer ensayo en una aparición pública con este atuendo. Al ser chicas dulces y sensatas del calibre correcto”, informó el periódico, “sin duda persuadirán al hombre para que muestre su galantería al no mirar o ser grosero”.

En una tarde de mayo de 1894, la carrera inaugural del club ciclista atrajo a curiosos pero no a vulgares. Las cuentas de los periódicos se maravillaron con el espectáculo de “casi 20 mujeres jóvenes en traje bombacho, listas para montar sus ruedas. . .frente a los salones de la Asociación Cristiana de Mujeres Jóvenes en Nicollet Avenue.” Sólo “un miembro solitario del grupo estaba sin la falda dividida; el resto adoptó el último corte y dio ejemplo en un cuerpo”.

Después de su paseo, las mujeres terminaron la noche con una hora social en la YWCA. Este grupo estaba dirigido por el Capitán W. Snow y su lugarteniente Madge Elliott. Esta intrépida banda de pioneros incluía a Mlles. EE Mills, Kittie Webster, Hattie Evans, Fowler, Nichols, Butman, Dunn, así como las hermanas Chadbourne y las hermanas Peck. Las matronas incluyeron Mesdames Blair, Hall, Witchie, Chator y Nash.

A estas mujeres, les doy las gracias por desafiar las convenciones y subirse a sus ruedas en público. Su temor puede parecer risible para los lectores de hoy en día que visten spandex brillante y van en bicicleta a todos los rincones de la ciudad. Pero estas damas ciclistas eran parte de un esfuerzo de larga duración de las mujeres para reclamar el espacio público. Probablemente no se identificaron como feministas. Pero compartían la visión feminista de que las mujeres deberían poder moverse, por sus propios medios y en compañía de otras mujeres, por las calles de la ciudad sin acoso.  

Abby Mayhew dejó la ciudad tres años después para dirigir el programa de educación física en la Universidad de Wisconsin, Madison. Regresó a Twin Cities tras su jubilación en 1930 y murió en 1954 a la edad de 90 años.

Gracias a Linnea Anderson y al Archivo de Historia del Bienestar Social de la Universidad de Minnesota por darme acceso a los álbumes de recortes de la YWCA, que incluían la imagen de Mayhew y los artículos que cité aquí. 

El Proyecto Historyapolis busca llamar la atención sobre la historia de Minneapolis y está trabajando para descubrir historias que puedan explicar cómo se formó la ciudad. Para más detalles visita www.historiapolis.com. Este proyecto ha sido posible gracias al Fondo del Patrimonio Cultural y de las Artes de la Enmienda del Legado, que es administrado por la Sociedad Histórica de Minnesota. Encuéntralo en FB en www.facebook.com/TheHistoryapolisProject