La hora del almuerzo promedio atrae a cientos de comensales al centro de alimentos de House of Charity, que sirve comidas públicas gratuitas los 365 días del año. Foto cortesía de Casa de la Caridad

Un refugio para los necesitados

House of Charity ha servido a los pobres durante más de seis décadas.

Melvin Lewis trabajó durante más de 20 años como cobrador profesional de facturas, un trabajo que le costó mucho emocionalmente.

Comenzó a juntarse con las personas equivocadas, dijo, comenzó a consumir crack y marihuana y estuvo sin hogar durante cinco meses.

“Sabía que Dios tenía algo mejor para mí y sabía que era hora de cambiar mi vida”, dijo Lewis, originario de Chicago.

Una iglesia en Florida pagó para que Lewis viajara en autobús de regreso a Minnesota, donde se inscribió en el programa de dependencia química para pacientes ambulatorios de House of Charity. Completó el programa en abril de 2014, encontró un apartamento a través de la organización sin fines de lucro y comenzó la escuela para obtener la certificación como trabajador comunitario de la salud.

Recientemente, Lewis, de 52 años, que ahora está sobrio, fue contratado como representante de experiencia del cliente en el US Bank Stadium mientras termina su educación.

“En el transcurso de un par de años, me dieron mi libertad (y) mi independencia”, dijo Lewis. “Realmente valoras aquello con lo que has sido bendecido”.

Durante aproximadamente 60 años, House of Charity ha alimentado, albergado y brindado servicios de apoyo a personas sin hogar, hambre, abuso de sustancias y salud mental. La organización sin fines de lucro albergó a unos 500 clientes en 2015 y sirvió más de 130,000 comidas sin costo en su centro de alimentos.

House of Charity comenzó a principios de la década de 1950, cuando el fundador Tom Kondrak, más conocido como el hermano de Paul, comenzó a brindar alimentos y refugio a los pobres en Minneapolis. La organización comenzó en Nicollet Island y se movió por varios sitios del centro antes de establecerse en 1976 en un viejo hotel en 8th Street.

House of Charity se centró principalmente en la comida durante sus días en Nicollet Island, dijo el director ejecutivo Bert Winkel, pero se ha ampliado para adaptarse a necesidades más básicas. Eso incluye proporcionar vivienda permanente a unos 140 clientes a través de su programa Housing First.

El programa trabaja con personas sin hogar a largo plazo para ayudarlos a encontrar un apartamento y firmar un contrato de arrendamiento. House of Charity brinda a todos los clientes de Housing First un administrador de casos que los ayuda a encontrar bancos de alimentos, entrevistas de trabajo y otros servicios.

“Una vez que podemos ayudar a un cliente a estabilizarse, lo más probable es que se empiece a trabajar en las otras cosas”, dijo Winkel.

Housing First es un programa nacional, y House of Charity es uno de los nueve proveedores en el condado de Hennepin. El ochenta por ciento de las personas atendidas a través del programa House of Charity permanecieron alojadas después de un año a fines de 2015, y el 8 por ciento pudo mudarse a apartamentos alquilados de forma independiente.

Más de 1,600 personas experimentan la falta de vivienda en el condado de Hennepin en una noche determinada, según la Encuesta sobre personas sin hogar de la Fundación Wilder de 2015. Las razones de la falta de vivienda varían desde la pérdida de un trabajo, divorcio, abuso doméstico, enfermedad mental y adicción, entre otras cosas, dijo Evelyn Combs, gerente del programa Housing First.

Combs, que en algún momento no tenía hogar, dijo que puede ser difícil pedir ayuda. El personal de House of Charity, dijo, trata de reforzar que está bien pedir ayuda.

“Todo el mundo necesita ayuda”, dijo. “Es solo una cuestión de lo que es”.

Ese fue especialmente el caso durante la Gran Recesión, cuando House of Charity casi triplicó su personal para acomodar a las personas necesitadas adicionales.

Winkel dijo que la clientela de House of Charity sintió primero los efectos de la recesión y tarda más en recuperarse. Mucha gente todavía está luchando, dijo, y señaló que muchas personas todavía utilizan el centro de alimentos.

La organización sin fines de lucro se ha embarcado en un esfuerzo por expandirse, comprando en mayo de 2015 el terreno adyacente a su centro de alimentos. Planea construir un edificio de cinco pisos con 65 unidades para personas sin hogar a largo plazo, una instalación ampliada para el tratamiento de adicciones y enfermedades mentales y un nuevo centro de alimentos, entre otras mejoras.

La organización busca recaudar $23 millones para el proyecto, incluidos $5 millones en capital privado.

El edificio beneficiará a personas como Lewis, quien le da crédito a House of Charity por ayudar a cambiar su vida.

“Me dio esperanza, mucha esperanza, de que puedo hacerlo mejor”, dijo. “Este es un programa poderoso. … Ellos realmente tratan de ayudarte.”

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Por los números

— 130,827: Comidas servidas en el centro de comidas de House of Charity, que está abierto al público los 365 días del año. El centro sirve un promedio de 237 comidas al día.

— 211: Clientes atendidos en el programa de tratamiento ambulatorio de salud mental y dependencia química de House of Charity el año pasado.

— 141: Clientes alojados en el programa Housing First de House of Charity a finales de 2015.

— 1,618: personas sin hogar en el condado de Hennepin en una noche determinada, según la Encuesta sobre personas sin hogar de la Fundación Wilder de 2015.

— $45.16: costo de una noche en House of Charity, en comparación con $308.76 (una noche en la cárcel del condado de Hennepin) o
$196 (una noche en desintoxicación).

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Lo que puede hacer

— Done en línea, a través de un programa de donaciones equivalentes o con una donación en especie en casadecaridad.org.

— Únase a la Founder's Society, haga una donación de tributo o realice un evento de recaudación de fondos.

— Comuníquese con el Director de Servicios de Voluntariado y Extensión de la organización para obtener información sobre el voluntariado en el centro de alimentos.

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Sobre el proyecto Donde Vivimos

Este proyecto es una serie en curso encabezada por la editora de Journals, Janis Hall, que muestra a las organizaciones sin fines de lucro de Minneapolis que realizan un trabajo importante en la comunidad. El equipo editorial ha seleccionado organizaciones para destacar. Nate Gotlieb es el escritor del proyecto.